Comment les chenilles se transforment en papillons

La chenille est une larve de lépidoptère, un insecte dont l’imago se transforme en papillon. L’imago ou stade imaginal est le stade final d’un insecte dont le développement se déroule en plusieurs phases (œuf, larve, imago).
Pour se transformer en papillon, la chenille commence par se nourrir de feuilles, pour devenir plus grosse et plus longue grâce à une série de mues au cours desquelles elle perd sa peau. Un jour, la chenille cesse de manger, se suspend à l’envers à une brindille ou à une feuille et se tisse un cocon de soie ou se transforme en une chrysalide brillante. Dans son enveloppe protectrice, la chenille transforme radicalement son corps, pour finalement émerger en tant que papillon ou mite.

Comment la chenille se transforme-t-elle en papillon ?
Schéma des différents stades de la métamorphose du papillon : 1) la larve d’un papillon; 2) la chrysalide tisse le fil pour former la chrysalide; 3) la chrysalide est complètement formée; 4) Le papillon adulte sort de la chrysalide.

Mais en quoi consiste cette transformation radicale ? Comment une chenille se transforme-t-elle en papillon ? Que se passe-t-il à l’intérieur d’une chrysalide ou d’un cocon ?

Tout d’abord, la chenille se digère littéralement, libérant des enzymes qui dissolvent tous ses tissus. En ouvrant un cocon ou une chrysalide au bon moment, de la “soupe de chenille” s’en échapperait ! Mais le contenu de la chrysalide n’est pas entièrement un désordre sans mouvement. Certains groupes de cellules organisés, appelés disques imaginaux, survivent au processus de digestion. Avant l’éclosion, lorsqu’une chenille se développe encore à l’intérieur de son œuf, elle développe un disque imaginal pour chacune des parties du corps de l’adulte dont elle aura besoin en tant que papillon ou papillon de nuit adulte, des disques pour ses yeux, pour ses ailes, pour ses pattes, etc.

Chez certaines espèces, ces disques imaginaux restent en sommeil pendant toute la vie de la chenille; chez d’autres espèces, les disques commencent à prendre la forme de parties du corps adulte avant même que la chenille ne forme une chrysalide ou un cocon. Certaines chenilles se promènent avec de minuscules ailes rudimentaires repliées à l’intérieur de leur corps..

Une fois que la chenille a désintégré tous ses tissus, à l’exception des disques imaginaux, ces derniers utilisent la bouillie riche en protéines qui les entoure pour alimenter la division cellulaire rapide nécessaire à la formation des ailes, des antennes, des pattes, des yeux, des organes génitaux et de toutes les autres caractéristiques d’un papillon ou d’une mite adulte.

Comment la chenille devient papillon ?
Schéma illustrant simplement le cycle de vie du papillon : de l’œuf qui devient larve, qui se métamorphose en chrysalide pour faire éclore le spécimen adulte, qui pondra des œufs, et ainsi de suite.

Selon l’espèce, certains muscles de la chenille et certaines parties du système nerveux sont largement conservés chez le papillon adulte. Une étude suggère même que les papillons se souviennent de ce qu’ils ont appris au cours des étapes ultérieures de leur vie de chenille.

Sam Zylberberg

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