Qu’est-ce qu’une année-lumière ?

Une année-lumière est une mesure de distance. Il s’agit de la distance parcourue par la lumière en un an.

Cette mesure est utilisée car il est plus facile de comparer des nombres comme 1 et 100 années-lumière que des nombres comme 5 milliards de kilomètres et 359 millions de kilomètres. L’année-lumière est une unité de mesure qui s’utilise principalement dans le domaine de la vulgarisation, les astronomes professionnels lui préfèrent l’unité de mesure appelée parsec (historiquement la contraction de parallaxe-seconde) qui équivaut à 3,26 années-lumière.

Si vous voulez savoir combien de kilomètres il y a dans une année-lumière, vous pouvez chercher la vitesse de la lumière en kilomètres par seconde et la multiplier par le nombre de secondes dans une minute, puis par le nombre de minutes dans une heure, puis par le nombre d’heures dans un jour et enfin par le nombre de jours dans une année.

Combien de kilomètres dans une année lumière : le calcul

Une année-lumière est la distance que parcourt la lumière dans le vide en un an. La vitesse de la lumière est de 299 792 458 mètres par seconde, soit 9 461 milliards de km par an.
Le calcul est simple : il y a 365 jours x 24 heures x 60 minutes x 60 secondes = 31 536 000 secondes dans une année. Puisque la distance = vitesse x temps, cela donne en terme de valeur :
9,46 x 1015 mètres = 1 année-lumière,
ou
9,46 x 1012 km = 1 année-lumière.

Il est également possible de compter en seconde-lumière, minute-lumière, heure-lumière, jour-lumière ou encore siècle-lumière !

Comprendre l’année-lumière et sa distance : par rapport à la terre

Une année-lumière correspond à environ 6 trillions de kilomètres. Un trillion équivaut à 1018 (1 000 000 000 000 000 000) ou un milliard de milliard. Pour donner une idée des immenses distances cosmiques, considérez ces mesures : La Terre fait environ 1/8 de seconde-lumière de tour. Un faisceau lumineux pourrait faire le tour du monde 8 fois par seconde.

L’année-lumière et sa mise en perspective avec le soleil comme balise

La lumière voyage très vite (299 792 458 mètres par seconde pour être exact). Ainsi, en une seconde, un faisceau de lumière parcourt près de 300 000 kilomètres. Supposons donc que nous voulions réfléchir à la distance qui sépare le Soleil de la Terre. Il faut environ 8 secondes à la lumière pour aller du Soleil à la Terre, ce qui donne 149 597 870 kilomètres.

Représentation d'une année lumière
Représentation spatiale montrant les étoiles situées à moins de 12,5 années-lumière du Soleil. Le centre galactique est le centre de rotation du disque de la Voie lactée (notre galaxie) et se situe à 26.673 années-lumière du Soleil.

Comme vous pouvez l’imaginer, ces chiffres deviennent rapidement difficiles à manier si l’on considère que la lumière de l’étoile la plus proche met 4 ans pour atteindre la Terre. Afin de simplifier la réflexion sur ces vastes distances, les astronomes utilisent donc cette unité de distance appelée “année-lumière”. En termes simples, il s’agit de la distance que la lumière peut parcourir en un an (dans un vide parfait).

 

Sam Zylberberg

2 réflexions au sujet de “Qu’est-ce qu’une année-lumière ?”

  1. Hello,

    Merci pour cet article !

    Par contre je n’ai pas bien compris la phrase

    “Les astronomes utilisent cette mesure, car il est plus facile de comparer des nombres comme 1 et 100 années-lumière que des nombres comme 5 milliards de kilomètres et 359 millions de kilomètres.”

    En quoi changer d’unité cela simplifiera les calculs ?

    On pourra toujours faire des comparaisons du style “5 milliards d’AL” vs “359 millions d’AL”.

    Pour moi c’était plus que l’idée d’année lumière était simple à vulgariser.

    Merci !

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